Обзор внешней звуковой карты Creative Sound BlasterX G6 с поддержкой 384 кГц, DSD, с дискретным наушниковым усилителем

Звуковая карта Creative Sound BlasterX G6 имеет интересную предысторию. Она является уже вторым продуктом нового поколения с продвинутым ЦАПом 32 бит 384 кГц и дискретным наушниковым усилителем Xamp. Поэтому давайте вспомним, что было раньше.

В 2017 году вышла эпохальная внутренняя звуковая карта Creative Sound BlasterX AE-5 с интерфейсом PCI Express, которая установила новый стандарт качества и функциональности для компьютерного звука. При цене в 10 тысяч рублей эта карта предложила электронную начинку нового поколения, включая современный стереоЦАП ESS Sabre32 ES9016K2M (32 бит 384 кГц), продвинутую аналоговую часть и уникальный дискретный транзисторный наушниковый усилитель Xamp. Разработка карты AE-5 шла несколько лет и стала плодом усилий множества специалистов из разных стран, включая Россию. Окончательный вид карты все же определили инженеры из Сингапурского офиса Creative, так что все заслуженные лавры (и все вопросы, почему сделали именно так, а не иначе) достаются компании-производителю.

У нас есть стойкое подозрение, что внутри компании карта осталась недооцененной. Так как рынок ПК якобы стагнирует, то, чтобы не рисковать, цену на карту снизили настолько, что сделали продукт максимально близким к его себестоимости. Можно было смело ломить цену, но она была установлена на уровне €150. Поэтому — «удивительное рядом»: карта AE-5 играючи обходила по качеству все звуковые устройства не только в своей ценовой категории, но и «аудиофильские USB ЦАП» с двукратно более высокой стоимостью, включая все недорогие ноунейм-марки, до этого момента безоговорочно считавшиеся «оптимальными» для музыки. Об этом рассказали сами пользователи карты AE-5, которые провели многократные собственные сравнения. И это именно то, чего ждали многочисленные поклонники марки Creative — существенный прорыв и возвращение лидерства на рынке компьютерного звука, которое стало принадлежать компании по праву. Наконец-то!

Однако путь карты AE-5 был непростым. Сперва рынок встретил ее настороженно — большинство испугалось, что кроме игровой подсветки в карте нет вообще ничего интересного. Да и «электролитов недоложили», не то что в прошлых продуктах. Однако первые пользователи распробовали новый продукт и сразу же рассеяли все сомнения: это другой уровень качества! Карте AE-5 даже простили некоторые недоработки программной части. Со временем глюки в работе контрольной панели стали устранять, а восторг пользователей усилился. Кто-то начал всерьез задумываться, чтобы обновить наушники и колонки на более высококлассные. Кто-то начал слушать на карте классику и джаз, постепенно пополняя ряды аудиофилов! AE-5 совершила маленькую революцию, доказав, что за небольшие деньги можно получить очень многое. А с выходом G6 у специализированных внешних USB-устройств «как бы для музыки», именуемых в народе «китайцапами», осталось еще меньше аргументов.

Как же так получилось? Дело в том, что при разработке карты были использованы реальные продвинутые технологии из мира Hi-End, которые до этого никогда не применялись в звуковых картах и недорогих устройствах. Если мы посмотрим на предшествующие продукты этого класса, например Creative Z/Zx/ZxR, то увидим там довольно стандартную реализацию ЦАП и фильтров, россыпь аудиофильских электролитов, а усилитель для наушников будет реализован на базе маленького ОУ MAX97220 или микросхемы TPA6120A. В продукции конкурентов можно видеть практически то же самое — ведь подобный подход был типичным для массовой аппаратуры в течение десятка лет. Однако он не имеет развития и является тупиковым. К тому же, карты Creative все как одна имели странный коэффициент гармоник 0,0017%, что говорило о наличии узких мест в электронной начинке и о том, что хороший звук не являлся приоритетом при разработке.

К счастью, в AE-5 был применен новый подход. Карта была спроектирована «с нуля» именно для звука, а искажения упали очень существенно. Вместо расстраивающих 0,0017% у карты AE-5 искажения стали очень впечатляющими — 0,0003%, а у карты G6 искажений всего 0,0002%. Под стать цифрам изменился и звук. Вместо скучного плоского звука появилась объемная звуковая сцена, очень цельное и слитное звучание.

Если говорить о разнице в звуке между AE-5 и G6, то, в силу совершенно разных ЦАП и аналоговой обвязки, а также разных тактовых генераторов, звук у них отличается. AE-5 подойдет тем, кто любит звук поярче, а G6 звучит более нейтрально. При этом усилитель для наушников в обеих картах одинаковый, это мощный полностью дискретный транзисторный усилитель из мира Hi-End-аппаратуры. Общее количество транзисторов в схеме — 26 штук. Благодаря миниатюризации элементов поверхностного монтажа, всю схему удалось разместить на довольно небольшой площади печатной платы, между немецкими пленочными конденсаторами Wima красного цвета и японским белым реле Takamisawa. Самые большие транзисторы — мощные выходные 4 штуки, попарно pnp и npn, наиболее возвышаются над платой и сразу узнаваемы.

Что дает замена микросхемного усилителя на дискретный? В первую очередь, появляется свобода действий при проектировании схемы и возможность достичь совсем другого качества звука. Выходной импеданс составляет всего 1 Ом, а значит, любые наушники будут прекрасно демпфированы: не будет выбросов на частоте резонанса излучателя, не будет бубнения баса и роста искажений. Собственные искажения усилителя ничтожно малы, они составляют всего 0,00005%, что намного лучше, чем у интегрированных усилительных чипов и даже существенно ниже собственных искажений ЦАП! Также мощность усилителя установлена в 1 Вт, и она сдерживается лишь ограничением по току. Это сделано намеренно, для защиты от короткого замыкания выхода, чтобы система питания не вышла из строя и чтобы схема случайно не спалила подключенные высокочувствительные наушники. При этом пользователь должен сам позаботиться о том, чтобы не включать на полную громкость вставные наушники, потому что при такой высокой мощности можно повредить если не сами наушники, то свой слух. Будьте осторожны! Убавляйте громкость перед включением музыки. У карты G6 имеется аппаратный переключатель на корпусе. У карты AE-5 имеется программное ограничение уровня сигнала, подписанное как диапазоны импедансов наушников. Эти надписи условны, схема вообще никак не меняется, так что их следует читать как «тихо, средне, громко». Привязки к импедансу нагрузки в реальности нет, ограничение громкости происходит просто на программном уровне. Выбирайте эту настройку исходя из чувствительности наушников, а не их импеданса.

Выходные мощные транзисторы выполнены в больших корпусах, так что им не нужен радиатор. Они практически не греются, даже при высокой нагрузке. Электрическая схема, конечно же, не первая попавшаяся. Это специальная разработка, в которой не использованы никакие позолоченные аудиофильские детали, а качество звука достигается квалификацией и опытом разработчика. Если вы посмотрите не на массовый сегмент продуктов, а на дорогие качественные разработки с большим количеством нулей на ценнике, то вы увидите очень много схожего. В реально звучащих брендовых устройствах высшей категории никогда не используются россыпи позолоченных электролитов и нет сменных ОУ в панельках, потому что производитель имеет свои наработки и отвечает за звук, а не просто перенес стандартную схему на плату, поставил какое-то недоразумение в DIP8-панельки и переложил дальнейшую ответственность на пользователя. Самое смешное, что такой подход маркетинговый отдел горе-компаний преподносит как большой плюс: вы сами становитесь разработчиком! Покупайте теперь аудиофильские ОУ по $100 за штучку. Хочется задать вопрос: а за что пользователь платит деньги, если ему предлагается самому доработать схему? В нормальной аппаратуре таких «финтов ушами», конечно, никогда не бывает. Каждая деталь там выверена и стои́т строго на своем месте.

Для компании Creative переход на следующую ступень качества аппаратуры был абсолютно правильным. Ведь аппаратный 3D-звук в играх закончился еще в 2004 году, и теперь практически любое звуковое устройство ничем не отличается от «игровых» звуковых карт. Отличия все равно имеются, они существенные, но весомость игровых функций постепенно начинает уступать место именно поиску хорошо звучащих устройств — не играми едиными жив пользователь ПК! Есть еще фильмы, сериалы, музыка, Youtube, соцсети. Почему же нужно выбирать либо то, либо это? С новыми картами AE-5 и G6 выбирать как раз больше не нужно. В них есть абсолютно всё, что нужно пользователю ПК. А в новой звуковой карте G6 даже добавилась поддержка DSD — меломаны очень рады этому.

Стоит ли прокомментировать игровую подсветку? Во-первых, это не цветомузыка. Подсветка не может мерцать в такт музыке, это просто модная побочная функция, как и в других устройствах Creative — клавиатурах, колонках, мышках, далее везде. Таков современный тренд геймерских ПК. Во-вторых, можно регулировать интенсивность подсветки или полностью ее выключить. В комплекте с AE-5 идет одна светодиодная RGB-лента, но ее подключать не обязательно, периферийный разъем («Molex») на карте AE-5 служит только для питания подсветки. а для звука не используется. Внутри корпуса G6 также можно отсоединить подсветку от разъема и удалить световоды, если это доставляет какие-либо неудобства. 4 болтика находятся под резиновой подкладкой, откручиваются обычной отверткой под плоский шлиц. Но не торопитесь этого делать — можно просто подобрать нераздражающий оттенок и снизить интенсивность свечения.

Карта G6 основана на предыдущих успешных продуктах E5 и G5, которые отличались друг от друга батарейкой и Bluetooth-модулем. Также на G5 были убраны встроенные микрофоны. Фактически, G6 повторяет функции G5, но с новой современной начинкой.

Компания Creative позиционировала карту G6 как идеальный вариант для подключения к PlayStation 4, Xbox One, Nintendo Switch. Поэтому премьера карты состоялась в Японии. Подключать G6 к приставке можно несколькими способами: через оптический цифровой вход и далее задействовать встроенный Dolby Digital-декодер карты, через USB-вход (предположительно в стереорежиме) и воспользоваться более качественным ЦАП и наушниковым усилителем, либо же аналоговым кабелем в линейный вход и использовать лишь усилитель.

Помимо приставок, карта будет работать и со смартфонами. Но официально производитель это не подтверждает, поскольку в случае прежних карт получал нарекания на совместимость с Android-платформой. Так что работа со смартфонами — это неофициальная функция.

В этом обзоре мы публикуем фотографии реального серийного образца карты, из магазина, так как в форуме приводились фотографии предсерийного экземпляра, с неотмытым флюсом и проводочками поверх платы. Как видно, в серийном устройстве таких недостатков нет. Это было ожидаемо, но мы лишний раз в этом убедились.

Внутренняя начинка карты G6 имеет тот же самый усилитель Xamp, что и у AE-5. Однако тут усилитель имеет аппаратный переключатель усиления — повышенное или пониженное, причем управление усилением реально происходит путем изменения в схеме питания.

На усилителе для наушников и процессоре SBAxx1 для аппаратных эффектов сходство G6 и AE-5 заканчивается. Примененный в G6 микроконтроллер NXP LPC1830FET100 интересен тем, что имеет 3 внутренних PLL: для процессора, для шины USB и для формирования звукового мастерклока. Джиттер PLL не указан. Для их работы требуется кварцевый генератор 12 МГц, который расположен неподалеку. Других кварцев на плате нет, так как они в данном случае не нужны. В этом существенное отличие от карты AE-5, где совсем другая система тактования ЦАП.

ЦАП в G6 совсем новый, Cirrus Logic CS43131, с поддержкой разрешения 32 бит и частоты до 384 кГц. Паспортные параметры очень высокие: динамический диапазон 130 дБА, КГ+шум = 0,0002% (−115 дБ). Но основная особенность примененной модели внутри нового семейства CS431XX — это интегрированный буфер. То есть данный ЦАП предназначен для мобильных устройств, где нет места для размещения нескольких ОУ на выходе, поэтому он имеет встроенные ОУ в одном корпусе с ЦАПом. Производитель ЦАПа говорит о том, что это «встроенный наушниковый усилитель», но на самом деле его мощности 5 мВт при 600 Ом хватает в основном на то, чтобы быть линейным буфером. Однако если у вас есть желание подключить в линейный выход, например, высокочувствительные вставные наушники, вы можете это сделать — громкости для них может хватить.

G6 демонстрирует преимущество над AE-5, ведь на обратной стороне печатной платы расположен отдельный АЦП Cirrus Logic CS5361. Здесь параметры скромнее, чем у ЦАПа: динамический диапазон 114 дБА, КГ+шум = 0,0006% (−105 дБ). Но эти параметры намного лучше, чем линейный вход у AE-5, где использован встроенный HDA-кодек SBAxx1, с динамическим диапазоном 102 дБА. Впрочем, никто, конечно, не будет заниматься серьезной оцифровкой с помощью звуковой карты этой ценовой категории. Главная задача карты — качественный вывод звука.

Измерения в RMAA

Мы измерили линейный выход карты в нашей программе RMAA 6.4.5 Pro.

Неравномерность АЧХ (в диапазоне 40 Гц — 15 кГц), дБ
+0,00, −0,19
Очень хорошо
Уровень шума, дБ (А)
−121,0
Отлично
Динамический диапазон, дБ (А)
121,1
Отлично
Гармонические искажения, %
0,00021
Отлично
Гармонические искажения + шум, дБ (A)
−105,0
Отлично
Интермодуляционные искажения + шум, %
0,00174
Отлично
Взаимопроникновение каналов, дБ
−97,2
Отлично
Интермодуляции на 10 кГц, %
0,00219
Отлично
Общая оценка
Отлично

Наши измерения подтвердили высокие паспортные параметры карты Creative Sound BlasterX G6. У карты рекордно мало шумов и искажений.

Карты AE-5 и G6 могут работать в одной системе совместно, используя один и тот же центр управления Sound Blaster Connect. Это довольно тяжеловесное приложение, написанное на .NET, и ранее на его работу были многочисленные жалобы пользователей. Сейчас в последней версии все работает намного лучше, чем в самых первых.

На удивление, у карты G6 панель управления более продуманная, чем у AE-5. Есть ощущение, что для G6 были учтены наши пожелания, которые мы высказывали еще год назад. Скажем, нормальная панель не требует от пользователя делать по несколько кликов мышью, чтобы переключить звук с колонок на наушники и узнать, в каком режиме работает карта. Именно так сделано в панели карты G6 — в нижней строчке имеется индикация текущих режимов, громкость и переключатель колонки/наушники. Почему эти нововведения нельзя перенести в настройки AE-5, для нас остается загадкой.

Для обеих карт в панели есть эквалайзер, где можно мышью (или пальцем при сенсорном экране) нарисовать эквализующую кривую. Напомним, что вся обработка у Creative является аппаратной и действует сразу во всех приложениях. В этом существенное отличие от внешних ЦАП, которые только выводят звук, но не обрабатывают сигнал — у них отсутствует DSP.

Acoustic Engine является главной гордостью Creative, но на наш взгляд, это уже реально утомляет. Все эти функции мы видели во всех продуктах компании начиная с 2005 года. Увидим ли мы когда-нибудь новые варианты обработки звука или следующие 50 лет будет одно и то же бессмысленное задирание громкости компрессорами и вращение фазы? Конечно, можно сказать, что это прогресс — в еще более старых картах, до 2005 года, подход был еще более странным, тогда музыку предлагалось слушать с реверберацией, эхом и фленжером: какая обработка была в ассортименте, от аппаратного MIDI, такую и предлагали.

Аппаратный декодер Dolby Digital вернулся в карту G6 для декодирования 5.1-сигнала с игровых приставок. На самой карте и в панели имеется значок Dolby Audio. Это некая технология, не имеющая отношения к сжатию в AC-3, но в которую входит автоматическая регулировка уровня звука, улучшение диалогов, в общем, «звук у устройства хороший, надо брать». Лицензирование направлено на бытовую технику, планшеты, смартфоны. По сути, Dolby понемногу барыжит своим логотипом, чтобы все желающие могли его лицензировать и налепить на любые устройства, где для этого нет никаких видимых причин. Ранее то же самое проделал THX. Этот логотип сейчас можно встретить на каких-то пукалках за $10 и даже на играх для приставок, хотя начиналось всё с сертификации звука крупных кинотеатров. Ждем наклеек Dolby и THX на USB-проводах, китайских переходниках и далее везде.

Современные ЦАПы имеют внутри несколько видов интерполирующих фильтров на выбор. Так как данную функцию очень легко реализовать, она была внедрена в AE-5, а потом и в G6. Таким образом, карты Creative не уступают по оснащению внешним USB ЦАПам, где фильтры обычно переключаются отдельной аппаратной кнопкой. Влияние фильтров едва ощутимо на слух и требует качественной аппаратуры для проявления. Сильных изменений быть не должно, не нужно их искать. Если вы не слышите никаких изменений, оставьте фильтр Fast Roll-off, который выбран по умолчанию. На пиктограммах условно показана импульсная характеристика.

На экране настройки подсветки имеется важный параметр Прозрачность (Opacity), который отвечает за интенсивность свечения RGB-светодиодов. Чем прозрачнее выбранный цвет, тем слабее подсветка.

Вкладка выбора режимов полностью отличается. Выбор наушники/колонки может быть автоматическим, при подключении наушников в разъем, или делаться вручную, виртуальным переключателем внизу панели.

При этом режим Direct выбирается отдельным переключателем аудиоэффекты/Direct. Также здесь имеется 3 различных варианта конфигурации каналов для игры: стерео, 5.1, 7.1. Последние два режима используются только для виртуализации. Дело в том, что G6 — это стереоустройство.

А вот как выглядит панель у карты AE-5. Поскольку у карты есть аналоговый выход 5.1, то недостаточно переключать колонки и наушники. У AE-5 для включения виртуализации нужно выбрать режим «Наушники 7.1». Виртуализация говорит игре, что у нас устройство с колонками 5.1, для которых игра формирует 3D-звук как умеет. Далее карта накладывает задержки от каждого виртуального динамика до слушателя и срезает высокие частоты HRTF-функциями. Такая обработка может быть эффективной или неэффективной в зависимости от игрового приложения. Лучший вариант — когда карта работает в режиме Direct HP, а игровое приложение само формирует качественный 3D-звук HRTF-фильтрами в два канала. Мощности современных CPU хватает на функционирование любых самых современных звуковых движков, так как вся работа по отрисовке 3D-графики и даже расчеты геометрии и физики сегодня перенесены на видеоускоритель. Одним из подтверждений этому является поддержка картой EAX 5.0 через OpenAL полностью на программном уровне, через dll в составе драйверов. Но такой 3D-звук актуален только для очень старых игр до 2004 года. В современных играх есть тенденция переноса 3D-движка внутрь игры, где расчет делается на CPU, а пользователь перестает быть зависимым от выбора звуковой карты. В такой ситуации на первый план выходит качество звука с линейного выхода и обязательное наличие наушникового усилителя. И по этим параметрам у Creative очень сильные позиции на рынке. Все остальные конкуренты пока что не могут продемонстрировать ничего сравнимого.

Возможно, не зря такое внимание уделяется продвижению G6 на рынке именно игровых консолей. Если пользователи ПК более продвинутые, их не нужно особенно агитировать, то аудитория геймеров может вообще ничего не знать о компании Creative и о марке звуковых устройств Sound Blaster. Тогда, действительно, стоит предпринимать серьезные усилия, чтобы игровое сообщество заговорило о том звуке, который предлагает Creative G6. Ведь карта G6 является достаточно недорогой, а может предложить довольно много интересного.

Выводы

Многие пользователи ПК сетовали, что не существует USB-варианта карты AE-5. Таким вариантом может стать как раз карта G6. Там немного другая начинка, но она не удешевлена, да и мощный усилитель Xamp на своем месте. Характер звука G6 чуть другой, но уровень качества остается по-прежнему высочайшим и недосягаемым для устройств начального уровня и для конкурентов. В то же время, G6 не является однозначной заменой для AE-5, все-таки у AE-5 есть какая-то своя изюминка в звуке. И та, и другая карта звучат очень хорошо, сложно отдать предпочтение какой-то из них. Здесь все будет зависеть от предпочтений пользователя и от того, какие используются наушники. Тем, кому звук карты AE-5 показался слишком ярким, может лучше подойти G6 — у нее звучание более нейтральное. Но большинство пока просто не привыкли к детальному качественному звуку совсем другого класса. Поэтому некоторые люди пытаются держаться своих привычек и даже называют интегрированный звук «более комфортным». Это нормально. В прошлом была большая волна протестов против CD-дисков, якобы излишне детальных, в пользу более старых записей, где полоса частот была сильно ограничена носителем. До этого кто-то лет 20 спорил, что моно намного лучше, чем стерео. Был спор и про то, что широкополосные динамики лучше, чем 3-полосные колонки. А сейчас людям уже не хватает разрешения и деталей даже у самых высоких Hi-Res-форматов. Споры вокруг звука были, есть и будут. Выбирайте на свой вкус и кошелек. Звуковые карты Creative AE-5 и G6 незаметно совершают переворот в массовых звуковых устройствах. И это именно те продукты, которых мы так долго ждали от изобретателя Sound Blaster и бессменного лидера рынка звуковых карт.

12 ноября 2018 Г.

Справочник по ценам