MP3-плееры: HDD против CD


Ах, какая интрига разворачивается на наших глазах на рынке портативных MP3-плееров! Какие страсти кипят! И дня не проходит без новостей — и лишь желание окончательно разложить все по полочкам удерживало вашего покорного слугу от написания очередного опуса. Но сегодня, когда ко мне в руки попала маленькая голубая коробочка, по совместительству являющаяся первым портативным MP3-проигрывателем на основе жесткого диска, молчать стало уже невозможно… Но стоп, стоп! О коробочке речь пойдет впереди, не тревожьтесь. А пока, усевшись в позу лотоса, займемся медитацией на тему MP3/HDD-плееров как класса.

Что ни говори, а двигателем прогресса во многом является жадность. Банальное чувство, заставляющее пользователей вечно требовать от судьбы и производителей больше, БОЛЬШЕ!!! И, прежде всего - количественно, качество подождет… Не устраивали народ стандартные 74 минуты музыки на CD - появился услужливый MP3 с его 10–12 часами на кругляшке того же объема. Но не успели еще выйти "подогнанные" под новый стандарт проигрыватели, как конструкторская мысль вновь устремилась трепетной ласточкой в сторону дальнейшего увеличения объема. А поскольку флэш-памяти до приемлемого объема, как говорится, еще расти и расти, до DVD еще шагать и шагать, то вполне естественно, что в качестве нового носителя был выбран жесткий диск. Казалось бы, выбор не из удачных. По сравнению с легким CD винчестер громоздок и капризен, стоимость хранения информации по сравнению с тем же CD больше аж в 20–30 раз… И так далее. Однако ж емкость… Стандартных 6-8 Гб жесткого диска хватит для хранения — страшно подумать! — больше 100 часов музыки в формате MP3 160-192 kbps. И даже излюбленный меломанами-маньяками битрейт 256 kbps позволяет сохранить на диске до 80-90 часов, то есть более 100 альбомов! Хватит не только на поездку в метро — на весь отпуск… Есть у винчестера и другой плюс. Хотя CD-RW и становятся потихоньку "народным" носителем, многие пользователи предпочли бы иметь еще более емкое мобильное хранилище данных. К тому же на CD-RW можно писать только на компьютере, оборудованном соответствующим дисководом, ну а на мобильный винт с USB-адаптером — да где угодно! В том, что разъемов USB в России больше, чем дисководов CD-RW, вряд ли кто усомнится. Итак, потихоньку в наших головах складывается некая пока что теоретическая картинка: компактный футлярчик для обычного винчестера, оснащенный USB-переходником для подключения к ПК плюс — MP3-декодером и средствами управления. Такой вот Head'n'Shoulders в одном флаконе.

И вот в конце 1999 года такие флакончики стали потихоньку появляться на рынке. Сначала — любительские, самопальные. А в конце апреля первая игрушка такого рода стала тиражироваться в промышленном масштабе. Да-да, речь, наконец, зашла о той маленькой голубенькой коробочке, с которой меня любезно познакомили несколько дней назад. Называется коробочка MP3-Disk (хотя автора так и подмывало окрестить ее BlueBox по аналогии с Mambox). Кстати — на самом плеере имеется этикетка, на которой проставлено еще одно имя — MP3Boy. Словом — выбирайте по вкусу. MP3-Disk способен работать с жесткими дисками объемом до 8 Гб. Файлы MP3 могут быть сгруппированы в каталоги, причем плеер умеет работать с 3 уровнями вложенности (корневой каталог, каталог-подкаталог). В режиме проигрывания плеер обращает внимание только на файлы MP3, все остальные имеющиеся на диске файлы игнорируются. Существуют две модификации MP3-Disk - модель 250 (стоимость без диска — 165 долларов) рассчитана на работу маленьким винчестером для ноутбуков, а ее старшая сестричка 350 (стоимость без винчестера — 145 долларов) обходится жестким диском стандартного формата. Не будучи поклонникам рубенсовских форм, я выбрал для более близкого знакомства младшую модель, тем более что по функциональности коробочки не слишком отличаются.

Управление

С помощью дистанционного управления можно переключаться между дорожками в пределах каталога (кнопка "Вперед" или "Вперед+Стоп" для перехода к предыдущему треку), либо между отдельными каталогами (кнопка "Вперед" или "Стоп", удержанная на три секунды). Комбинация "Вперед+Стоп" при трехсекундном нажатии дает возможность перехода к первой песне альбома. Возможность навигации в рамках одной композиции (перемотка) не предусмотрена — впрочем, и в большинстве других осмотренных автором MP3-плейеров этой функции также не было. На самом корпусе плеера также имеются две управляющие кнопки — выключатель питания и Reset, к услугам которого приходится прибегать в случае "зависания" плеера.

Отсутствующие функции

Не обошлось, к сожалению, и без ряда неприятных открытий. Ряд функций, обязательных для любого MP3 плеера второго поколения, у MP3-Disk отсутствовал:

  • Индикатор, отображающий номер каталога, дорожки, время проигрывания и т.д.
  • Встроенное гнездо для батареек или аккумуляторов
  • Средства управления качеством и частотными характеристиками звука (эквалайзер, система Bass Boost и т.д)
  • Возможность управления очередностью воспроизведения композиций

Однако на это можно посмотреть и с другой стороны. Ведь, по сути дела, мы имеем мобильный винчестер, в котором, в качестве дополнительной функции, присутствует и возможность воспроизведения MP3! И в этом качестве функциональность устройства вполне достаточна. Безусловно, в мире существуют и более удобные MP3/HDD плееры (о них мы поговорим ниже), однако за счет урезания функций MP3-Disk обзавелся вполне приемлемой ценой.

Установка и испытания

По документации все выходило просто: воткни USB-шнур одним концом в компьютер, другим — в плеер и ъ работай! И потому наивный автор решил протестировать агрегат прямо на месте, не выходя из помещения фирмы-продавца. Ни тут-то было. Выбранный для тестирования компьютер, конечно же, тут же опознал подключенный к нему MP3-Disk как новое устройство и запросил драйверы. Установить драйверы самостоятельно Windows98 не смогла — оно и понятно, ведь они были запакованы в cab-файл. К счастью, интеллекта автора вполне хватило на запуск приложенного exe-файла, после чего процесс инсталляции прошел как по маслу. После перезагрузки в системе появилось новое устройство — USB-IDE Bridge Controller… Которое тут же отказалось нормально функционировать. При попытке обратиться к плееру система наглухо зависала, прикрывая свои окна от словоизлияний вашего корреспондента синенькой занавесочкой. Причина была установлена достаточно быстро — как оказалось, на данном компьютере уже были установлены USB-IDE драйверы от совершенно другого устройства, и подружиться с "новичками" они не смогли… После чистки системы (путем удаления соответствующих inf файлов из каталога C:\WINDOWS\INF\OTHER) инсталляция была запущена по новой… И снова никаких результатов…

Корреспондент задумчиво бранился, опрометчивый и доброжелательный сотрудник фирмы, пожелавших помочь в тестировании, задумчиво поглядывал на часы, ибо его рабочий день кончился еще два часа назад. Как оказалось, причиной "несговорчивости" плеера оказался новый, не отформатированный заранее винчестер. Попытка отформатировать его непосредственно в плеере, через USB-форматирование, не дала результатов. Но когда упрямца подключили к обычному компьютеру напрямую и вновь его отворматировали, всю несговорчивость плеера как рукой сняло. А в системе наконец-то появился новый жесткий диск под буквой "F", работать с которым можно было с помощью любого файлового менеджера.

Скорость копирования информации с жесткого диска на MP3-Disk составила около 1,2 Мб/с — вполне нормальный результат для шины USB первого поколения. На то, чтобы забить до отказа 6-гигабайтный диск, компьютеру потребовалось около полутора часов. Кстати, выяснилось, что при подключенном USB-кабеле работа в режиме проигрывателя невозможна. Но это не суть важно — в конце концов, к компьютеру плеер подключается лишь в момент переноса информации.

Надо сказать, что злокозненный испытатель, памятуя о проблемах большинства современных MP3-плейеров с "нестандартными" видами битрейтов, подсунул плееру MP3-файлы с самыми экзотическими характеристиками. Так, на диске оказались композиции со следующими характеристиками:

  • Постоянный битрейт 320kbps (кодировщик — Lame Encoder 3.80)
  • Постоянный битрейт 256 kbps (кодировщик — Fraunhofer (Radium Optimized)
  • Переменный битрейт 224 kbps VBR (MusicMatch Jukebox 5.0 с новым кодером от Fraunhofer)
  • Постоянный битрейт 92 kbps 22KГц (кодировщик — стандартный от Fraunhofer)
  • Постоянный битрейт 56 kbps 22KГц (кодировщик — стандартный от Fraunhofer)

Результаты тестирования удивили и обрадовали — даже с самыми экзотическими модификациями благородного стандарта MP3 плеер справился без сучка и задоринки. Стоит ли напоминать, что для большинства MP3/CD плееров битрейты выше 192 и ниже 96, увы, не по зубам?

Надобно заметить, что элементная схема MP3-Disk крайне проста — ее основой служит уже упоминавшийся нами аппаратный MP3-декодер от Micronas. На первый взгляд плеер явно не блистал качеством: записи с пиратских дисков (128) kbps звучали хуже, чем потертая кассета. Это еще было объяснимо, но когда любимый Клаус Шульц с битрейтом 256 kbps зазвучал точно записанный с микрофона концерт Beatles в Гамбурге, автор заподозрил неладное… Виновниками оказались приложенные к плееру наушники. Оперативно отключив наушники от кассетного плеера Sony и дрожащими руками воткнув их в разъем MP3-Disk, автор успокоился — басы и высокие стали несравненно глубже, музыка зазвучала погромче… Теперь качество звука MP3-Disk могло сравниться с хорошим кассетным плеером. Дотянуть до CD все равно не получилось — вот ежели бы создатели плеера встроили бы в него хотя бы самые простые средства регулировки частот… Впрочем, эту проблему достаточно легко решить, подключив плеер к музыкальному центру или автомагнитоле (вот тут и пригодится упоминавшийся мной переходник-кассета!).

Последней проверкой стал тест на устойчивость к тряске. Положив плеер в карман, автор принялся бодро маршировать под медитативную музыку Software. Марш сменился бегом трусцой и, наконец, прыжками в высоту. И что же вы думаете — все это время плеер вел себя весьма прилично. Несомненно, свою роль сыграла система "против тряски" жесткого диска для ноутбуков — с обычным, большим винчестером этот номер не прошел бы, да и здоровье носителя при такой тряске моментально свелось бы к нулю… Не скрою, пару раз при особо акробатических кульбитах удалось-таки сбить плеер с пути истинного - воспроизведение звука останавливалась и MP3-Disk начинал жалобно помигивать индикаторной лампочкой. Чтобы привести "больного" в чувство, приходилось нажимать кнопку Reset на корпусе плеера. Самым большим неудобством оказалось отсутствие LCD-индикатора — в отличие от прочих недоработок MP3-Disk эту, увы, со счетов не сбросишь. Без индикатора (хотя бы цифрового) навигация по большому количеству треков и альбомов становится просто невозможной — как понять, какую песню проигрывает MP3-Disk в этот момент? Утешает лишь одно — создатели плеера планируют уже в июне представить публике обновленный вариант MP3-Disk, в котором индикатор будет предусмотрен.

Конкуренты MP3-DISK (сегодня)

Теперь, когда все плюсы и минусы MP3-Disk предстали перед нами как на ладони, попробуем подойти к проблеме с другой стороны — а что вообще можно ожидать от устройств этого класса, какие альтернативы предлагает услужливая промышленность… ну если не нам, то, по крайней мере, западным покупателям?

PERSONAL JUKEBOX (PJB100)

Начнем с самого модного и стильного MP3/HDD плеера начала 2000 года - Personal Jukebox (PJB-100), построенного на базе мощного 24-бит процессора XC56309PV80 от Motorola. Не плеер, а картинка — легкий (около 300 грамм), изящный, компактный (150 × 26 × 80mm) с жидкокристаллическим дисплеем, отображающим не только номер дорожки, но и ID3-Tags. За качество декодирования можно не беспокоиться — в PJB-100 встроен последний (и самый качественный) декодер от Fraunhofer. А создатели MP3-стандарта как такового, как известно, кому попало свой декодер не доверяют… Кстати, имеется и эквалайзер с большим количеством пресетов…

Как и MP3-Disk, подключается к PC через USB-порт, при этом поддерживается прямое копирование музыки с CD и доступ к CDDB через Интернет! О таких мелочах, как аккумуляторы, переходники для автомобильного прикуривателя, наушники и т.д. и вовсе говорить не приходится — есть и качественные весьма! Наушники, в частности, изготовил для плеера Korg, а средства управления плеером лицензированы у Compaq.

Удобен PJB-100 и в управлении — тут вам и возможность создания собственный плейлистов, и программирование воспроизведения дорожек в случайном режиме. Специально для любителей бега трусцой, галопом или гандикапом в PJB встроена антишоковая память на целых 10 минут звучания! В довершение всего, PJB-100 снабжен перепрограммируемым BIOS, что позволяет в будущем подключить поддержку новых форматов кодирования звука.

Но довольно о преимуществах — пора, наконец, в полном соответствии с гнусной авторской политикой бухнуть ложку дегтя в бочку меда. Во-первых, в виде "коробочки" для вашего собственного винчестера PJB-100 не поставляется — только со встроенным жестким диском на 4,8 Гб. Это, конечно, тоже солидно — объем 8 компакт-дисков, 80 часов звука в MP3 160kbps, более 1200 стандартных песен… Но все-таки жадность перевешивает — а почему бы не догнать до тех же 8 Гб?

А теперь самое главное — цена… Смотреть на нее пользователям со слабыми нервами и тощими кошельками просто не рекомендуется: стоит это чудо техники… 799 долларов США! За такие деньги вполне можно купить неплохую Hi-End аудиосистему… Вычтем 200 долларов за винчестер и получим почти 600 долларов за голую "коробочку" — против 145 у MP3-Box. Впрочем, как выясняется, западных поклонников PJB даже такой высокой ценой не испугаешь: один из первых экземпляров плеера был продан на онлайновом аукционе eBay за… $1100!

TRACKZ

Глотнем валерьянки и отправимся на поиски чего-нибудь менее стильного, но подешевле. И где-то в укромных уголках сети отыщем логово зверя под названием Traсkz - явного конкурента MP3-Disk 350. То есть — солидных габаритов устройство, привыкшее не трястись на бедре у хозяина, а скромно возлежать на тумбочке у кровати или в отсеке для магнитол в автомобиле.

Выпускается этот плеер компанией из одного человека по имени Richard Sloan, который, собственно, и разработал это чудо. А посему ожидать больших тиражей устройства (равно как и "вылизанного" дизайна) явно не стоит, трудно рассчитывать и на то, что Trackz появится на прилавках крупных российских фирм. Впрочем, при наличии кредитки нетрудно заказать плеер в одном из онлайновых магазинов, адреса которых также приведены на сайте.

Смотрим на характеристики устройства… Ура!!!!! В чудо-коробочку можно запихать винчестер размером аж 37 Гб!!! Вот уж воистину — пиршество жадности, музыкальное обжорство по полной программе. Так, давайте посчитаем… Боже мой, 60 стандартных MP3-дисков, 600-1000 часов звучания — да где ж столько музыки-то найти! Ах да — объем диска, вероятнее всего, может быть и больше — просто авторы взяли за основу максимальный объем IDE-винчестера на этот момент.

Смотрим дальше. Так, имеется и дисплей, причем пользователь может выбирать между стандартным LCD и более красивым и емким VFD (за последний, правда, придется доплатить лишние 60 долларов). Кстати, имеется и выносной дисплей, и пульт ДУ для установки проигрывателя в автомобиль. Управление? И с этим все гладко: кнопки на корпусе, возможность случайного выбора песен, возможность переключения между альбомами… Вот только пульта ДУ пока не предусмотрено.

Самый большой минус этого устройства — информация на плеера перекачивается через… параллельный порт. А вот теперь подсчитайте, сколько понадобиться времени на перекачку этих самых 37Гб со скоростью LPT! Видимо, на частое обновление информации на диске можно не рассчитывать — не каждому захочется для закачки нового альбома выдирать из плеера винчестер!

А как с ценой? Скажем прямо — полиберальнее, чем у PJB: 300 долларов за коробочку с VFD-дисплеем. И даже с 37Гб винчестером плеер обойдется куда дешевле, чем этот серебристый на ладонный пижон…

Конкуренты MP3-DISK (завтра)

NOMAD JUKEBOX

В отличие от других участников гонки MP3/HDD плееров, Creative — фирма донельзя именитая и авторитетная. Зачем торопиться, когда лучше хорошо подготовиться для экспансии на рынок?

Экспансия намечена, по слухам, на конец мая — начало июня. А покамест нам приходится довольствоваться лишь скудными сведениями с официального сайта Nomad Jukebox…

На обещания Creative не скупится — Nomad Jukebox должен поддерживать не только MP3 и WAV, но и "идеологически правильный" стандарт WMA от Microsoft. В России-то этот стандарт, похоже, не прижился — защита от незаконного копирования, встроенная в WMA, для нас, что для черта ладан, а по качеству сжатия майкрософтовский алгоритм все-таки похуже MP3 будет… А вот западных производителей музыкальной продукции, как раз наоборот, именно защищенность WMA умиляет и радует… Пока не ясно, будет ли Jukebox поддерживать такие алгоритмы, как LQT, AAC или VQF, однако этот вопрос — не из самых актуальных. Зато обещана возможность программной модернизации плеера под новые стандарты кодирования — естественно, через Интернет. 

Музыка в NJ хранится на 6 Гб винчестере (емкость соответствует 95 CD, 100 часов музыки в формате MP3 128 kbps или 10 часов музыки в несжатых WAV-файлах). К сожалению, замена оного на более емкую модель не предусмотрена, хотя теоретически никаких ограничений по объему дисков в плеер не заложено. А вот переносить с компьютера на компьютер другие данные, помимо музыки в оговоренных форматах, не получится — более того, даже в следующих версиях плеера такая возможность реализована.

Размером и дизайном Nomad Jukebox будет не слишком отличаться от обычного CD-плеера, а вот весить будет чуть побольше — около 500 грамм. Естественно, на крышке плеера будет присутствовать полнофункциональный 11-кнопочный (!) пульт управления и LCD дисплей с возможностью отображения информации о тэгах проигрываемого файла, структуре каталогов и файлов. А внутри устройства сокрыты 8МБ антишок-памяти, способной удерживать до 5-7 минут MP3-звука! Да устыдятся обычные дискмэны с их жалкими 20-30 секундами…

Разумеется, не обошлось без "фирменной" поддержки  4-канального звука: к NJ подключается две пары колонок! По мнению разработчиков, эта особенность плеера наверняка понравится тем, кто захочет использовать NJ в качестве компонента "домашнего театра" (хотя, скорее всего, подтекст тут другой — в дополнение к плееру пользователи вынуждены будут покупать и 4-колоночную систему от Creative)… Кроме того, четырехканального звука все равно не будет, а будет лишь дублирование фронтальных каналов на тыловых колонках. Да, стоит упомянуть наличие встроенного в DSP плеера EAX Engine, что позволит подкрашивать воспроизводимый звук реверберацией.

Обидно только, что у человека всего пара ушей… Черт возьми, почему бы Creative не выпустить заодно и соответствующий адаптер для человеческой головы? Но это так, к слову… Впрочем, об ушах и об их услаждении уместно будет сказать еще пару слов. Ведь одна из самых приятных особенностей NJ - эквалайзер, позволяющий пользователям создавать и сохранять собственные "частотные схемы" в дополнение к традиционным пресетам…

А вот с питанием выходит неполадка. Аппетит у Nomad Jukebox велик до неприличия — 4 алкалиновых батарей ему хватает всего лишь на 4-5 часов работы… Что же касается аккумуляторов, то с ними время беспрерывной работы сокращается еще на час (речь идет о пальчиковых аккумуляторах емкостью 1500мА/ч)…

И, наконец, о стоимости. В сравнении с PJB плеер от Creative стоит сущие копейки — $599.99. Со стандартной бытовой аппаратурой, как водится, этот модный прибамбас лучше не сравнивать…

Резюме

Стоит ли MP3-Disk тех 350-400 долларов, которые должен выложить за нее покупатель с учетом стоимости винчестера? На что вообще пригодна эта, вне всякого сомнения, интересная разработка?

Что ж, если с дизайном и удобством управления, без сомнения, вышли накладки, не позволяющие причислить MP3-Disk к полноценным бытовым устройствам, то в качестве приятного дополнения к ПК этот агрегат вполне допустим. Лично мне уже маловато традиционной емкости CD-RW диска, да и послушать МР3-музыку на сон грядущий куда приятнее с маленького плеера, чем с громадины PC. Поддержка всего диапазона MP3-битрейтов выгодно отличает MP3-Disk от MP3/CD плееров — известно, что большая часть этих устройств покамест не преодолела барьер 192 kbps… MP3/HDD плееру явно обрадуются автомобилисты. Кстати, один из них при мне оный девайс при мне и приобрел. Компьютерщики, таскающие гигабайты информации туда-сюда по десять раз на дню, так же вряд ли откажутся уплатить лишние 100 долларов за функции MP3-проигрывателя… А вот меломанам и ценителям "комфортного" звука (каковых среди коллекционеров MP3 не так уж много) это устройство вряд ли понравится, хотя… психология российского меломана трудно предсказуема.

Грызет и гложет меня лишь одно — неужто эдакую простоту, состоящую, по сути, лишь из одной небольшой платы с парочкой микросхем нужно было вести из самого Таиланда? Неужто нечто подобное трудно изготовить у нас? И если трудяга Richard Sloan в одиночку, собственными руками изготовил весьма приличный и конкурентный продукт, заработав на этом неплохие деньги, то куда смотрят российские Кулибины из Зеленограда? Вот уж поистине — российская леность неисчерпаема…

 

Автор благодарит компанию "Data Storage" за предоставленные образцы MP3-Disk и консультации

 

Дополнительно

ВИКТОРИНА SAPPHIRE

Где находится штаб - квартира компании Sapphire?