2004 Digest: Sound Cards

As for 2003, the sound cards of 2004 are separated by two categories: 1) games/movies/entertaining; 2) audiophile listening/music-creation. The first one has in mind obtaining satisfaction for the most part of PC users, that prefer games with realistic surround sound and listening downloaded mp3-files with some applied effects. Increasing second category of more mature people combines as owners of high-quality speakers (Hi-Fi class or better), also as users who like to record music from line input with high quality or make its own music in professional software. Fortunatelly, in 2004 we saw enough products for all kind of PC users.

An undisputed leader of entertaining sound cards, Creative Labs company, please us follow announcements (main words of long Creative's product names are highlighted by bold):

  • September 2004. Two low-end products: PCI sound card SoundBlaster Audigy2 Value and PCI sound card SoundBlaster Live! 24-bit.
    Audigy2 Value is deserved no special mention. It's Audigy2 without IEEE1394. The second product, which is named Live! 24-bit, is homely at first sight. But we must say it's unexpected and even sensational. For it's very humble price ($35 for OEM at our local market), the card has the same DACs as at top Audigy2ZS card. And in spite of undervalue official specification, Live! 24-bit has outstanding sound quality for its price. It was confirmed by our measurements and listening tests. Moreover, it's supported 7.1 analog outputs, true 24 bit 96 kHz and software EAX3.0 support for games. It's undoubtedly new leader for low-end category by its price/quality/features (see all details in our review).
  • September 2004. USB1.1 sound device SoundBlaster Live! 24-bit External
    Main features: better sound quality and support of 24/96.
  • October 2004. PCMCIA card Sound Blaster Audigy 2 ZS Notebook
    Extraordinary product: 7.1 analog outpur, 24 bits 192 kHz, SNR 104 dB A, hardware EAX 4.0! (the card is in our test lab at present, so please wait for our review).
  • November 2004. PCI card SoundBlaster Audigy4 Pro with external unit.
    The card differs from Audigy2ZS Pro only better DACs (the same as in EMU1212M, 1820M) and has much more price. It's automatically the top model in Creative line of sound cards. Also interesting that there will be no lite versions of Audigy4 in future.

Among other things, at the begginning of 2004 Creative absolutely unexpectedly announce about revival of E-MU professional sound card family of (E-MU is subdivision of Creative). The new line of professional E-MU soundcards bears the mark of Creative Professional as it has been developed in cooperation of E-MU Systems and Creative Advanced Technology Center. Ratio of price and quality plus features of EMU cards rocks all PC music world seriosly and cause numerous debates for whole 2004 year.

E-MU 1212M
E-MU 1820
E-MU 1820M
AKM AK5394
BB PCM1804
AKM AK5394

line inputs THD+N -110dB, DR 120dBA
line outputs THD+N -105dB, DR 120dBA

line inputs THD+N -102dB, DR 112dBA
line outputs THD+N -98dB, DR 112dBA

line inputs THD+N -110dB, DR 120dBA
line outputs THD+N -105dB, DR 120dBA
MSRP $199 MSRP $399 MSRP $499

Creative has only one chance to enter to professional market again and the company use it entirely, catch competitors unawares! The 1212M and 1820M models just shock us by implemented top-quality converters and high parameters of inpits and outputs (attention! not just specs of converters, but measured by Audio Precision inputs and outputs of the reall card). Quality even better than measured characteristics of mastering level sound cards (Lynx L22/Lynx Two, etc). EMU cards has the same ADC, that has our reference Lynx card, but the DACs is CS4398, updated version of CS4396. Please, read more in E-MU 1820 Digital Audio System review. Whole 2004 year EMU did hard work on bugs and eliminate drawbacks of the new card series (for example, lately it was included missing support of high sampling format for MME interface).

Recently, when we finally have got E-MU 1212M card with CS4398 DAC, we have made direct and hypercritical comparison of sound quality in balanced mode. The tests were shown, that 1212M not yield to our ex-reference LynxTwo-B sound card (>$1000) The cards playback by our ears absolutely equally (at least with all our studio monitors that we have, for example with EVENT Studio Presicion monitors, priced $1400). The quality of both cards was excellent and with good speakers it was much higher than all another professional cards, that we have and directly compare.

M-Audio in 2004 was concentrated mainly at external sound interfaces, for USB and IEEE1394 buses. For example, M-Audio FireWire 410, which was thoroughly tested by us.

On the one hand there was no miracle and its quality is the same as for M-Audio PCI cards. On the other hand it's possible that you will see drawbacks of the products compared with more expensive sound devices only on considerably more qualitative control speakers. So M-Audio FireWire 410 is suited for low and middle studio monitors, for example BX5/BX8 from the same manufacturer.

Among PCI sound interfaces one can note renewed M-Audio Audiophile 192. High-grade converters have DR 113 dB A and THD+N 0,0006%. Along with balanced TRS connetrors, some interesting feature of the card is additional monitor output.

Korean-Japanese ESI company presented in 2004 a new sound card called ESI Juli@. It's a professional sound card with unique design. It features both professional and consumer connectors, full MIDI and digital interfaces, high quality playback, excellent drivers and quite a reasonable price. The unique feature of this card is the opportunity to transform it to user's needs: you can choose which jacks to use – professional 1/4" balanced jacks (1/4" TRS) or consumer RCA jacks. The card also has 8-channel DAC used in this sound card for monitoring digital I/O with an absolute zero delay. Read our ESI Juli@ review, including also exclusive interview with ESI R&D team.

Audiotrak company is a subdivision of ESI which makes sound devices more entertaining direction than ESI, made in 2004 year MAYA44 MKII, MAYA1010, Prodigy 7.1 LT. Full Prodigy 7.1, not LT, got in last year new drivers with QSound support.

Also it's need to mention MAYA44 MKII. It's unique budgetary all-in-one solution (there are even mic input with fantom power and special high-quality headphones output), with clear target — entry level of professional equipment. Применение профессионального чипа Envy24HT-S и двух I2S-стереокодеков Wolfson WM8731 является примером прекрасно сбалансированного инженерного решения. Карта не ставит рекордов по интегральным параметрам качества, однако имеет полный набор фич для реальной профессиональной музыкальной работы за весьма скромные деньги, в отличие от других звуковых карт с экономией на внешнем микшере. Единственное, на наш взгляд, узкое место карты — бюджетные преобразователи.

Terratec порадовала своих поклонников выпуском карты Aureon 7.1 Universe, пришедшей на смену карте 6fire DMX, ставшей в своё время весьма популярной. Теперь карта поддерживает по аналогу 7.1-выход, 192 кГц. Для домашних развлекательных нужд добавлен ИК-пульт ДУ. Как обычно, присутствует поддержка Sensaura.

Отметим TerraTec's Aureon 7.1 FireWire с необычной оранжевой подсветкой. Из интересных особенностей: 8 аналоговых RCA-выходов, поддержка 24 бит 192 кГц, ИК-пульт ДУ.

Интегрированный звук в 2004 году вырос до High Definition Audio (HD Audio), который является преемником и эволюционным продолжением спецификации AC‘97. Новые кодеки имеют тот же форм-фактор и совместимы с HD Audio контроллерами снизу вверх. Вероятно, следуя принципу "пользователь покупает мегагерцы", в Intel выбрали название по основному отличительному признаку — поддержке звуковых форматов высокого разрешения, что совпадает с дословным переводом названия стандарта). Более подробную информацию можно найти в статье Intel High Definition Audio — практическое тестирование на примере кодека Realtec ALC880.

Интегрированный звук на базе High Definition Audio играет лучше современного интегрированного АС'97-звука и звуковых карт 5-летней давности, и по качеству находится приблизительно на уровне карты Creative Audigy 3-летней давности, но пока не может приблизиться к современным звуковым картам класса Audigy2 и выше. Таким образом, мы становимся свидетелями эволюционного развития стандарта АС'97 с обновлённым названием High Definition Audio, чуть улучшенным звучанием в аппаратной части и поддержкой высоких форматов звука 24 бит 96-192 кГц. Правда, они не очень нужны пользователям low-end решений, поэтому мы намеренно не заостряем внимание читателей на такой поддержке. Из полезных возможностей остаются стандартные драйвера Universal Audio Architecture от Microsoft, а также достаточно древний программный звук в играх (Sensaura, EAX2) при установке драйверов от OEM-производителя кодека.

Надо сказать, что производители материнских плат не восприняли идею с особым восторгом. Возможно, HD Audio сильно удорожает себестоимость, в то время как качество и фичи встроенного звука востребованы очень малым количеством пользователей. Так или иначе, материнских плат с HD Audio буквально единицы.

К концу года в области интегрированного звука неожиданно проявила себя компания Creative (См. новость Какую тайну скрывает новая материнская плата от MSI — K8N Diamond?). Без особой шумихи в сети появляется информация о материнских платах на nForce 4 SLI с полным набором компонент из начинки новейшей Low-End PCI-платы Creative SoundBlaster Live! 24-bit.

И в заключение, о наших достижениях в развитии проекта Audio.RightMark.Org.

Был существенно обновлен тест RightMark Audio Analyzer (текущая версия 5.4). Тест разрабатывается совместно Максимом Лядовым в сотрудничестве с Алексеем Лукиным. Алексей Лукин — один из лучших мировых специалистов в области спектрального анализа и алгоритмов цифровой обработки звука.

В 2004 году в RMAA был добавлен режим DirectSound для тестирования поддержки 24-бит на некоторых звуковых картах, прямой доступ к аппаратной части которых возможен только посредством DirectSound API. Введен в действие новый тест интермодуляционных искажений логарифмически-нарастающим синусом (IMD swept sine). Если в стандартном тесте интермодуляционных искажений IMD с версии 5.1 используется набор синусоид SMPTE, то в данном тесте проводится усложненное измерение по стандарту CCIF: тестовый сигнал из двух плавающих синусоид одинаковой амплитуды с постоянной разницей в 1 кГц проходит весь спектр частот, при этом измеряются искажения по частоте. Данный тест в том числе позволяет выявить влияние интермодуляционных искажений от передискретизации.

Добавлена возможность нормализации сигнала для случаев, когда точная подстройка уровней измерения невозможна (а также для борьбы с "читерскими" измерениями, когда уровень записываемого сигнала намеренно занижается для получения рекордно низких уровней шума). В режиме измерения акустических систем добавлены измерения отдельно 2-й и отдельно 3-й гармоник; нормализация искажений к уровню амплитуды; добавлен режим измерения искажений в зависимости от частоты перебором плавно нарастающих постоянных по частоте синусоид.

В 2004-м году был разработан уникальный синтетический тест RightMark 3DSound. В настоящий момент тест разрабатывается совместно Максимом Лядовым и одним из ведущих мировых специалистов в 3D-звуке, Алексеем Меньшиковым. Алексей Меньшиков принимал участие в создании EAX; всем советуем прочесть его уникальный материал с «Конференции Разработчиков Игр»: Современные звуковые технологии в играх.

Составные части теста (текущая версия 1.24):

  • RightMark 3DSound: Positioning Accuracy test
    Проверка качества позиционирования источников звука при использовании DirectSound3D. Производится субъективное прослушивание на трёхмерной сцене с движущимся источником звука и возможностью его интерактивного перемещения пользователем в трёхмерном пространстве. Этот тест поддерживает все основные фичи EAX4 Advanced HD.
  • RightMark 3DSound: CPU Utilization test
    Тест служит для измерения загрузки ЦПУ в зависимости от режима работы DirectSound-устройства. Тест - синтетический, эмулирует основной цикл типичного звукового движка в компьютерных играх. Помимо стандартной DirectSound-диагностики проводится проверка наличия версии поддержки EAX. XML-файлы открываются в анализаторе данных по двойному щелчку.
  • RightMark 3DSound: Data Analyzer
    Для исключения влияния случайных всплесков активности ОС, а также для получения большей информации о характере загруженности CPU мы применяем статистическую обработку данных. Это позволяет получить не только среднее значение данных (мат.ожидание), но и их разброс (стандартное отклонение). Уникальная методика стат.обработки данных с произвольным законом распределения разработана Максимом Лядовым в сотрудничестве со специалистами по мат.статистике с кафедры Высшей Математики МГТУ им. Н.Э.Баумана.

Максим Лядов (maxim@ixbt.com)

Опубликовано — 10 января 2005 г.
400 Bad Request

Bad Request

Your browser sent a request that this server could not understand.

Комментарии? Поправки? Дополнения? (grigory@ixbt.com)